Usos del Alcanfor, Beneficios y Efectos Secundarios

Usos del Alcanfor, Beneficios y Efectos Secundarios

Hábitat

El alcanfor es nativo de las islas del sur de Japón y Taiwán, donde forman majestuosos bosques. También se encuentra creciendo silvestre en China.

Hoy en día, se cultiva en muchos países con clima tropical y subtropical, especialmente en India, Egipto, Madagascar, Sudáfrica y Estados Unidos.

Sin embargo, Taiwán es el mayor productor de alcanfor natural, con Japón en segundo lugar.

Descripción

El árbol de alcanfor es un miembro de la familia del laurel.

Es un árbol de hoja perenne que puede alcanzar hasta 40 metros de altura y vivir hasta tener más de 1000 años de antigüedad.

Tiene un dosel de extensión ancha y un tronco corto y grueso con una circunferencia de hasta 5 metros. La corteza es áspera y marrón grisáceo y las hojas son alternas y verde brillante.

Las ramas llevan racimos de pequeñas flores amarillas y blancas seguidas de frutos negros que contienen una pequeña semilla.

Partes del Árbol Utilizadas

El Alcanfor es una cetona cristalina blanca, obtenida de todas las partes del árbol Cinnamomum camphora. Es insoluble en agua pero soluble en alcohol y aceites.

Viene en tres variedades, blanco, amarillo y marrón. Sólo el blanco se utiliza medicinalmente, ya que los otros dos son bastante tóxicos.

También se puede obtener de algunos otros árboles relacionados con la familia del laurel, como el alcanfor de África Oriental o de plantas completamente diferentes como el alcanfor de Borneo.

Ingredientes y Sustancias Activas

Las hojas contienen aproximadamente el 1% del aceite esencial, mientras que la madera contiene alrededor del 3%.

El aceite blanco contiene cineol, pineno, terpineol, mentol y timol, pero no safrol. La variedad marrón contiene hasta 80% de safrol y algunos terpenoides.

La variedad amarilla contiene principalmente safrole, sesquiterpenos y alcohol sesquiterpénico.

Historia

El aceite de alcanfor se ha utilizado y extraído de diferentes especies de plantas a lo largo de los siglos.

En la antigua China, el alcanfor se utilizaba principalmente por su madera, ya que los chinos nunca dominaban el arte de extraer el aceite que utilizaban como agente de embalsamamiento, sino que en su lugar importaron el alcanfor de Borneo (Dryobalanops aromatica) para este propósito.

En la Edad Media, el alcanfor de Borneo era también el único alcanfor disponible en Europa.

Extracción y Usos

Todas las partes del árbol tienen células secretoras que contienen un aceite volátil que cristaliza cuando entra en contacto con el aire.

En el pasado, el árbol entero se utilizó en la extracción del aceite, generalmente de los árboles que eran por lo menos de 50 a 60 años.

Hoy en día, sólo se utilizan las hojas que permiten la cosecha recurrente sin matar la “gallina de los huevos de oro”, por así decirlo.

Las hojas aromáticas se pueden cosechar tres a cuatro veces al año.

El aceite esencial que contiene el alcanfor se extrae de las hojas por destilación con vapor. El aceite esencial se elimina por compresión o centrifugación y el alcanfor bruto restante se purifica entonces por sublimación.

En el proceso de destilación del aceite esencial, se separan tres fracciones.

Estas son conocidas como alcanfor blanco, marrón y amarillo. El blanco es la fracción más ligera con el punto de ebullición más bajo, luego el marrón, seguido por el amarillo como el más pesado.

Las variedades marrón y amarillo, nunca deben ser utilizados terapéuticamente, ya sea internamente o externamente, ya que son muy tóxicos. El blanco se puede utilizar con fines medicinales, principalmente externamente, pero con precaución.

También se utiliza como solvente en la industria de la pintura y del barniz, como fragancia en jabones, desinfectantes y productos de limpieza del hogar.

Además, se utiliza en la producción de celuloide, sustancia elástica y extremadamente inflamable producida por una mezcla de nitrocelulosa y alcanfor.

Usos Medicinales del Alcanfor en el Pasado

Desde la antigüedad se utilizó como un remedio para el dolor externo de moretones, heridas, inflamación, gota y articulaciones reumáticas. De manera interna para tratar la histeria, la epilepsia y enfermedades relacionadas con el corazón.

Además, se utilizó en forma de incienso como tratamiento para el asma, la bronquitis, el enfisema y otras dolencias respiratorias.

Hasta 1950 fue utilizado como un estimulante y se dio como tratamiento para el colapso y el desmayo.

Usos Medicinales del Alcanfor en la Actualidad

Hoy en día, el alcanfor se utiliza principalmente en cremas y ungüentos para el dolor reumático, neuralgia, artritis, dolor de músculos, esguinces y moretones.

Además, se utiliza como repelente de insectos.

Un aceite de alcanfor, o algunos otros productos que lo contienen, se pueden aplicar externamente en el cuello y el pecho como un remedio para la neumonía aguda o crónica y la bronquitis.

También se puede utilizar directamente en las manos y los pies para tratar los chillidos, para tratar el acné y los herpes labiales.

Dosis Terapéuticas

El alcanfor como medicina herbal ahora está disponible principalmente como aceite, donde la forma cristalina pura se ha disuelto en aceite de oliva, aceite de cacahuete u otro aceite base neutral.

Ha sido aprobado por la FDA para su aplicación externa en una concentración del 3 al 11%.

Efectos Secundarios e Interacciones del Alcanfor

Cuando se usan correctamente productos que contienen alcanfor (del 3 al 11%) y se siguen las instrucciones del fabricante, los riesgos de efectos secundarios son mínimos.

El alcanfor puede causar una erupción cutánea o reacciones alérgicas en algunas personas.

El uso excesivo puede causar irritación de la piel y no debe usarse productos que contengan alcanfor en heridas abiertas o quemaduras. Todos los usos internos de la hierba son desaconsejados.

Si se consume puede provocar vómitos, palpitaciones, convulsiones, delirio, alucinaciones e incluso la muerte.

Los niños y las mujeres embarazadas o lactantes no deben usar esta hierba.